Los Caminos del Cielo
LEO, El León. COMA BERENICES, La Cabellera de Berenice.

Marcial Vecilla

LEO

Leo, el León, situado entre la A. R. 9h 20m y 11h. 55m y entre -6º y 33º de declinación norte, abarcando un área de algo menos de 1.000 grados cuadrados, es la tercera constelación en extensión después de Ursa Major (La Osa Mayor) y Orión. Flanqueada esta constelación por Leo Minor, Cáncer, Hydra, Sextans, Crater, Virgo, Coma Berenices y Ursa Major.

Es una de la pocas constelaciones que genuinamente tiene que ver con su nombre, venerada por los egipcios, ya que la entrada del Sol en esta constelación anunciaba las anuales y benéficas inundaciones del Nilo.

Por los testimonios que han llegado hasta nuestros días se ve claramente que desde tiempos remotos la distribución de las estrellas en esta  rea del cielo sugería constantemente la imagen de un felino. Si bien los limites de esta constelación en el pasado eran más  amplios abarcando áreas de otras constelaciones como Cáncer, El Cangrejo, donde según los  árabes en el cúmulo de El Pesebre se encontraban las narices del León, Al-Naysra "el centro de la nariz", y la cola en la constelación de Coma Berenices.

Entre marzo y abril y a las 22 h. alcanza la máxima altitud en el cielo, 65º de elevación, siendo visible él asterismo de la lúnula, formado por las estrellas Alfa, Eta, Gamma, Zeta, Mu, Epsilon y Lambda Leonis. En la base de la lúnula se encuentra la estrella m s brillante de Leo, Regulus (Alfa Leonis), que significa pequeño rey, Regulus es una estrella doble cuyos componentes brillan con una magnitud de 1,4 y 8, desdoblada fácilmente con un pequeño telescopio e incluso con unos prismáticos, situada a 84 a.l. de la Tierra es 5 veces el tamaño de nuestro Sol y emite 150 veces más luz.

Copérnico bautizó a esta estrella con el nombre de "Gobernador de los asuntos Celestes" no se sabe porque motivo, quizás la explicación haya que buscarla en la astrología ya que este astro preside los sueños de los hombres y regula sus destinos¿?. Los pueblos Babilónicos la llamaban "Sharru" que quiere decir "el Rey", y los Mesopotámicos "Amil-gal-ur" el "Rey de la Esfera del Cielo".

Los Hebreos descubrían el recuerdo del León de Judá  y a ella se debe el símbolo nacional de la "Estrella de David", varios nombres más recibió esta estrella hasta que por ultimo en el siglo XVI Tycho Brahe impuso definitivamente el nombre de Regulus.

La segunda estrella más brillante de la lúnula gamma Leonis (Algeiba) que significa la melena del león, es un sistema doble con magnitudes de 2,6 y 3,8, con un pequeño telescopio muestra las dos componentes del sistema siendo ambas gigantes de color naranja, esta situada a una distancia de 170 a.l.

Lambda Leonis de magnitud 5 es una estrella de color rojo muy pronunciado, al sur de esta estrella, aproximadamente a 90', (tres veces el diámetro de la Luna) se encuentra la galaxia NGC 2903, de 9ª mag. fácilmente resoluble con objetivos de 80 mm., galaxia espiral con un núcleo poco desarrollado pero con múltiples brazos retorcidos.

En el sector oriental de Leo encontramos a Beta Leonis, Denebola "la cola del León", en la Edad Media se consideraba a esta estrella como un astro infausto, al contrario que a Regulus, era el "polo negativo de los influjos astrales"¿?. La intensidad aparente es de 2,1m. y se encuentra a 43 a.l., es una estrella blanca y del mismo tipo espectral que Sirio. Consideremos la distancia entre Denebola y Regulus, a un tercio de esta última y con un instrumento de 80-100 mm. encontramos un vasto grupo de galaxias que aparecen como manchas lechosas, entre las que destacan M95, una espiral alargada orientada de frente y que dista 28 millones de a.l., M96 al lado de esta con magnitud 9,3, espiral un poco inclinada con un núcleo muy extenso a 33 millones de a.l., M105 al norte de la anterior, de tipo elíptico y 9,2 m. situada a 30 millones de a.l. y por último más destacada a unos cuatro grados hacia el Este del grupo mencionado y formando parte de ‚l, se divisa la NGC 3489 de 11 m. y de forma elíptica sin brazo, visible con un instrumento de 80 mm. de diámetro.

COMA BERENICES (CABELLERA DE BERENICE, Com.)

A primeras horas de las noches de abril y al Este de Leo se encuentra esta constelación, Coma Berenice "Cabellera de Berenice" una aglomeración estelar que recuerda a la cabellera que Berenice reina de Egipto quiso consagrar a los dioses. Esta constelación no contiene ningún objeto vistoso y por esto, a pesar de la fuerza del mito y a la alusión histórica de Eratóstenes, no tuvo un lugar en el cielo hasta que Tycho Brahe en el siglo XVI, la situó allí.

Observaremos esta constelación con unos prismáticos o con un telescopio de por lo menos de 10 cm. de abertura y con baja potencia, con este percibiremos galaxias que forman parte de la aglomeración de galaxias de Virgo (la Virgen), esta aglomeración de galaxias junto con la local (de la que forma parte nuestra galaxia) y otras adyacentes, forman parte de un gigantesco complejo cosmológico que se conoce con el nombre de super aglomeración de la Virgen.

Esta aglomeración de estrellas no tiene un nombre especial ni en el catálogo de Messier, ni en el NGC, sin embargo forma parte de una lista de objetos recopilada por Ph. Melotte con la indicación de "Mel 111". Situada a una distancia media de 250 a.l., la aglomeración estelar de la Cabellera de Berenice es una de las más próximas a nosotros después de las Hiades y la Osa Mayor.